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Astronomia: Fotografían objetos celestes parecidos a planetas que no giran alrededor de estrellas

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OBJETOS CELESTES

OBJETOS CELESTES

Fotografían objetos celestes parecidos a planetas que no giran alrededor de estrellas

Octubre 6, 2000

MADRID (CNN) -- Un equipo de científicos españoles, alemanes y estadounidenses ha conseguido fotografiar 18 posibles planetas gigantes en la región de Orión de nuestra galaxia desde observatorios en el sur de la Península Ibérica y las islas Canarias.

Tres de los planetas gigantes están confirmados y otros quince cuerpos podrían serlo próximamente. Según el coordinador del proyecto, el astrónomo Rafael Rebolo, sorprende su elevado número y el hecho de que no giren alrededor de ninguna estrella.

Los cuerpos celestes tienen una masa entre cinco y quince veces mayor que la de Júpiter -- el planeta más grande de nuestro sistema solar --, flotan a unos mil años luz de la Tierra y se calcula que tienen una edad inferior a cinco millones de años.

Su existencia es un desafío para las teorías establecidas y, según Rebolo, el hallazgo es una vuelta al significado misterioso que los griegos dieron a los planetas, pues no entendían sus movimientos.

Los modelos cosmológicos actuales señalan que los planetas se forman a lo largo de decenas de millones de años a partir del gas y el polvo que se arremolina en torno a una estrella central, que emite luz y se balancea debido a la atracción gravitatoria de los planetas.

Los cinco científicos españoles y los dos alemanes que participan en el proyecto en el que colaboran el Instituto de Tecnología de California (Estados Unidos), el Instituto Max Planck de Astronomía (Alemania) y el Instituto Astronómico de Canarias, han logrado por primera vez imágenes directas en luz visible e infrarrojos de estos cuerpos con masas planetarias. El hallazgo ha sido publicado en la revista "Science".

Aunque desde 1995 se conoce la existencia de cuerpos similares a Júpiter alrededor de estrellas, hasta ahora no se había podido obtener imágenes de estos gigantes, pues su brillo es mil millones de veces más débil que el de las estrellas, y su existencia se deduce de la influencia gravitatoria que ejercen sobre determinadas erellas. Las imágenes de estos planetas se han obtenido desde los observatorios del Roque de los Muchachos (La Palma) y de Calar Alto (Almería), y han sido confirmadas desde el de Mauna Kea, en Hawai (EE.UU.).

Los planetas descubiertos están en proceso de contracción, de forma que su tamaño se está reduciendo por efecto de su gravedad. Estos "superjúpiter" flotan libremente dentro de un cúmulo de estrellas, pero a distancias suficientemente grandes como para evitar la atracción gravitatoria de ellas.

El astrónomo Víctor Sánchez Béjar, miembro del equipo, piensa que los objetos detectados se enfriarán progresivamente y en unos cientos de millones de años tendrán temperaturas superficiales de cero a cien grados centígrados. No desarrollarán zonas rocosas y seguirán enfriándose de forma indefinida, hasta alcanzar temperaturas similares a las de Júpiter.

Los astrónomos creen que aún es pronto para saber cuántos de estos planetas hay en la Vía Láctea, aunque si la estadística observada en Orión fuese representativa, habría cientos de millones de "superjúpiteres" aislados poblando el espacio interestelar.

Editor: Fisicanet ®

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