Biografías

Científicos e Inventores: Vida y obra de Mendeleiev, Dimitri. Su historia y sus hechos destacados.

Mendeleiev, Dimitri (1834 - 1907).

Mendeleiev nació en Siberia. Era el hijo más joven de una familia de 17 hermanos. Una vez muerto el padre, fue su madre, quien pensando en que Dimitri debería recibir la mejor educación posible, trasladó la familia a San Petersburgo (hoy, Leningrado).

En 1856, Mendeleiev terminó su carrera de química y luego enseñó en la Universidad de San Petersburgo. En 1867 fue nombrado profesor de química inorgánica de dicha Universidad.

Mendeleiev sintió la necesidad de disponer de un nuevo libro de texto para impartir sus lecciones y comenzó a escribir el que pronto sería uno de los más famosos y más profusamente utilizado: Los principios de la química. Para Mendeleiev era evidente que la química inorgánica se encontraba carente del orden y la sistematización que ya entonces se comenzaba a manifestar dentro de la química orgánica. Los intentos de subsanar esta deficiencia se tradujeron en la formulación de la tabla periódica.

La consideración de que las propiedades de los elementos se encontraban relacionadas de alguna manera con sus masas atómicas fue una idea brillante e imaginativa, sobre todo si se piensa que en aquel entonces no se conocía nada acerca de la estructura atómica. Además, para conseguir que algunos elementos se encuadraran en el grupo que les correspondía desde el punto de vista de sus propiedades químicas, tuvo la audacia suficiente de invertir el orden de algunos pares de elementos y predecir que las masas atómicas entonces asignadas eran incorrectas. Algunas de estas predicciones fueron correctas y las que no lo fueron se debieron a que, como hoy se sabe, la base fundamental de la periodicidad es el número atómico en lugar de la masa atómica. Por otra parte, y también con el objeto de que los elementos se encontraran en los grupos correctos de acuerdo con sus propiedades químicas, Mendeleiev dejó posiciones vacantes en su tabla y predijo que dichos huecos correspondían a (o deberían ser llenados por) elementos que todavía no habían sido descubiertos en aquellos momentos. A partir de las tendencias que observó entre las propiedades de los elementos relacionados, predijo cuáles deberían ser las propiedades de esos elementos todavía desconocidos.

Inicialmente, la tabla periódica recibió poca atención. Más tarde, cuando sus predicciones referentes a los elementos no conocidos fueron corroboradas con bastante exactitud por los descubrimientos sucesivos del galio (1874), escandio (1879) y germanio (1885), los químicos empezaron a darse cuenta de que la tabla periódica, era una herramienta del máximo valor. Desde entonces Mendeleiev fue reconocido como uno de los más importantes científicos de la época.

Mendeleiev fue un genio versátil que se interesó en muchos campos de la ciencia, tanto pura como aplicada. Trabajó en la resolución de muchos problemas relacionados con los recursos naturales de su país, tales como el carbón, la sal y el petróleo. En 1876 visitó los Estados Unidos para estudiar los campos petrolíferos de Pennsylvania. Inventó un barómetro preciso; realizó una ascensión en globo para estudiar un eclipse total de sol y también estuvo interesado en las posibilidades de desarrollo de la aviación.

Siendo profesor de la Universidad de San Petersburgo, Mendeleiev se implicó inevitablemente en las convulsiones políticas que sacudieron Rusia durante el siglo diecinueve. Aunque a mediados de siglo las universidades habían dispuesto de una relativa libertad de investigación y enseñanza, el gobierno comenzó a desconfiar de la libertad académica y a responsabilizarla, en parte, de la agitación política. Se adoptaron muchas medidas represivas contra las universidades, a las que los estudiantes respondieron con manifestaciones y tumultos. Frecuentemente, las universidades fueron clausuradas durante largos períodos y fueron muchos los estudiantes exiliados a Siberia. En 1890, Mendeleiev renunció a la universidad por el trato opresivo que el gobierno daba a los estudiantes y ante la falta de libertad académica. Afortunadamente, todavía conservaba amigos en la corte de los zares y fue nombrado director del Departamento de Pesas y Medidas en donde aún pudo continuar desarrollando un importante trabajo de investigación.

Mendeleiev, además de ser un genio, tenía un carácter pintoresco. Un rasgo característico, siempre destacado en todos sus retratos, es la enorme melena que lucía. Sus biógrafos dicen que tan sólo se cortaba el pelo una vez al año, en primavera, y que nunca se desviaba de esta costumbre, ni tan siquiera cuando era llamado a audiencia por el zar.

Dimitri Mendeleiev

Dimitri Mendeleiev

Editor: Fisicanet ®

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Bibliografía:

"CQ Radio Amateur". núm. 5, Febrero 1984

"Biografías y Vidas". www.biografiasyvidas.com. Biografías de personajes históricos y actuales.

"La Enciclopedia en línea Universal", http://www.enciclopedia-gratuita.com/

Mari Paz Hortelano Gómez e Iñaki Carrascal Mozo. "Ciencias Físicas". http://es.geocities.com/fisicas/.

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