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Telescopios Allen para el SETI. (Artículo)

Contenido: Un nuevo telescopio gigante para el SETI. Un punto crítico para SETI. Antenas de jardín.

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SETI

Un nuevo telescopio gigante para el SETI

Agosto 2, 2000

SAN FRANCISCO - Con la promesa de millones de dólares por parte de dos funcionarios de Microsoft, la búsqueda de vida inteligente en otros planetas recibió un nuevo impulso el martes, al anunciarse los planes para un nuevo telescopio.

La Matriz de Telescopios Allen -bautizada así en honor a uno de los fundadores de Microsoft, Paul Allen, quien puso unos 11,5 millones de dólares para el proyecto- será "el instrumento más poderoso del mundo para buscar señales de otras civilizaciones en la galaxia", dijo el Instituto SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre).

Junto con Allen, el anterior director de Microsoft participó del proyecto.

"La probabilidad de que exista vida inteligente en otras partes del universo es bastante alta, hay gran incertidumbre y bastante controversia sobre las estimaciones", dijo Nathan Myhrvold en una declaración.

"Sin embargo hay algo más allá de toda discusión. Y es que si no continuamos apoyando proyectos como la Matriz de Telescopios Allen, nuestra probabilidad de descubrirla seguirá siendo cero".

Un punto crítico para SETI

Los planes del telescopio marcan un punto crítico para el Instituto SETI (www.seti.org), la más grande organización privada, sin fines de lucro, dedicada a la búsqueda de inteligencia extraterrestre.

El Proyecto Phoenix, que invierte más de 4 millones de dólares al año en el alquiler de radio telescopios, ha sido considerado la inspiración de la película "Contacto" de 1997.

Pero los investigadores del instituto nunca antes habían tenido sus propias instalaciones dedicadas exclusivamente a rastrear señales provenientes de mundos ajenos.

"Estamos encantados, y listos para seguir adelante", dijo Jill Tarter, director de investigaciones del instituto. "Paul y Nathan comprendieron desde el comienzo lo emocionante y revolucionario que este telescopio podría ser. Han contribuido con dedicación e ideas a nuestro trabajo, y ahora están literalmente dándonos los medios para hacerlo realidad".

El telescopio, que será administrado conjuntamente con la Universidad de California, estará situado a unos 464 kilómetros al norte de San Francisco en el Observatorio Hat Creek de la universidad -un sitio remoto que es "radio silencioso" con poca estática o interferencia producida por el hombre.

Los astrónomos esperan que el nuevo telescopio será una importante herramienta nueva en la búsqueda de vida extraterrestre, que ha venido llevándose a cabo por más de cuatro décadas.

Si bien los investigadores han revisado registros de emisiones de radio provenientes del espacio exterior, aún no han encontrado una señal que muestre un patrón que indique claramente que fue producido por vida inteligente.

Antenas de jardín

El proyecto Allen será significativamente distinto a los radio telescopios actualmente en uso.

A diferencia de las gigantescas antenas como la del radio telescopio de Arecibo en Puerto Rico, la Matriz Allen estará conformada por entre 500 y 1.000 antenas pequeñas, de producción en serie, parecidas a las que se utilizan para la televisión satelital hogareña.

"Van a ser simples antenas de jardín, distribuidas a lo largo de un campo", dice Greg Klerkz, director de desarrollo del Instituto SETI. "Van a ser un montón de antenas pequeñas, pero sus señales serán combinadas electrónicamente para formar una gran imagen del espacio".

Klerks dice que los astrónomos del proyecto ya están preparando una lista de estrellas "clave" para su observación -concentrándose en aquellos soles que más se parecen a nuestro sistema solar, y que están más cerca, como la mejor alternativa para descubrir vida inteligente en las cercanías.

El nuevo telescopio incorporará electrónica miniaturizada así como grandes cantidades de poder de procesamiento, lo que le permitirá observar hasta una decena de sistemas de estrellas simultáneamente, dicen los científicos.

También debería resultar útil para investigaciones tradicionales en radio astronomía, permitiéndole a los científicos observar más de cerca la química interestelar, la estructura de los campos magnéticos galácticos y la física de rotación de estrellas de neutrones.

Los funcionarios del Instituto SETI esperan tener un prototipo a gran escala del nuevo telescopio listo para el 2003 y completar el proyecto rápidamente. Se estima que el telescopio completo estará en operación para el 2005.

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