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Contenido: Vida y obra de Phillips, William Daniel. Su historia y sus hechos destacados.

Phillips, William Daniel

(1.948 -).

Físico estadounidense. Los logros de Phillips en el uso de rayos especiales de luz, llamados láser, para ralentizar, enfriar y capturar átomos, fueron fundamentales para avanzar en el estudio de los átomos. A finales de la década de 1.980 Phillips utilizó el láser para enfriar y ralentizar átomos hasta un punto que en aquel entonces no se juzgaba posible. Compartió el Premio Nobel con otros dos científicos que realizaron avances independientes y complementarios, el estadounidense Steven Chu y el francés Claude Cohen - Tannoudji.

En 1.970 se graduó en Física en el Juniata College de Huntingdon, Pensilvania. En 1.976 se doctoró en Física por el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). Dos años después se unió al National Institute of Standars and Technology (NIST), entonces conocido como National Bureau of Standards.

En 1.985 Steven Chu y un equipo de los Bell Laboratories de Holmdel, Nueva Jersey, utilizaron con éxito el láser en una cámara de vacío para enfriar átomos a 240 millonésimas de grado Celsius por encima del cero absoluto, el punto en que toda la materia deja de moverse. Phillips adoptó las técnicas de Chu, y en 1.988 él y su equipo enfriaron átomos a 40 millonésimas de grado Celsius por encima del cero absoluto, una temperatura inferior a la que los científicos juzgaban posible. Phillips propuso métodos para capturar átomos a intervalos regulares en lo que fue llamado "red óptica".

A temperatura ambiente, los átomos se mueven a unos 4.000 km/h, una velocidad demasiado elevada para que los científicos puedan estudiarlos. La velocidad de los átomos está relacionada con la temperatura de la materia que conforman. Al disminuir la temperatura de la muestra de átomos, disminuye el movimiento de los átomos y viceversa. Chu y Phillips desarrollaron técnicas en las que los átomos eran bombardeados con rayos láser cuidadosamente dispuestos. El láser somete los átomos al impacto de paquetes de ondas de luz llamados fotones. Éstos no tienen masa, pero como pueden viajar a la velocidad de la luz llevan el suficiente impulso como para golpear a los átomos y frenarlos. En 1.995 Cohen - Tannoudji y su equipo utilizaron técnicas similares para disminuir la temperatura de una muestra de átomos a 0,2 millonésimas de grado por encima del cero absoluto.

En 1.995 fue elegido miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias y se convirtió en miembro del National Institute of Standards and Technologies. Dos años más tarde fue nombrado miembro de la Academia Nacional de las Ciencias.

William Daniel Phillips
William Daniel Phillips

• Bibliografía:

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