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Contenido: Vida y obra de Greengard, Paul. Su historia y sus hechos destacados.

Greengard, Paul

(1.925 - 2.019).

Neurobiólogo estadounidense nacido en la ciudad de Nueva York, cuyas investigaciones sobre los neurotransmisores le valieron el Premio Nobel de Medicina y Fisiología del año 2.000.

Paul Greengard es jefe del Laboratorio de Neurociencia Celular y Molecular de la Universidad de Rockefeller de Nueva York. En 1.953 se doctoró por la Universidad Johns Hopkins de Baltimore y desde ese año hasta 1.959 realizó sus estudios posdoctorales sobre bioquímica en universidades británicas, como la de Londres y la de Cambridge, y en instituciones, como el Instituto Nacional para la Investigación Médica de Inglaterra y el Instituto Nacional de la Salud de Bethesda. Durante los siguientes ocho años, fue director del Departamento de Bioquímica de los Laboratorios de Investigación Geigy en Nueva York, y de 1.961 a 1.970 ejerció como Profesor Asociado Visitante y Profesor de Farmacología en el Colegio Albert Einstein de Nueva York. Desde 1.968 a 1.983, ejerció como Profesor de Farmacología y Psiquiatría en la Escuela Universitaria de Medicina de Yale, en Connecticut; posteriormente, pasó a formar parte de la Universidad de Rockefeller de Nueva York, donde permanecía a principios del siglo XXI.

Ha recibido numerosos galardones y premios a lo largo de su carrera; entre ellos se cuentan los concedidos por las Universidades de Pittsburgh en 1.977 y de Nueva York en 1.988; los concedidos por la Academia de las Ciencias de Nueva York, en 1.980 y en 1.993, y por la Academia Nacional de Ciencias en 1.991; y los concedidos por numerosas Sociedades y Fundaciones, como la Federación de Sociedades Americanas para la Biología Experimental y la Asociación Nacional de Salud Mental, en 1.987; la Sociedad Americana de Filosofía en 1.993, la Sociedad de Neurociencia en 1.994, la Sociedad de Bioquímica en 1.996, la Metropolitan Life Foundation en 1.998 y la Fundación Ellison Medical en 1.999.

Otros premios recibidos son el CIBA-Geigy Drew en 1.979; el Premio Pfizer de Investigaciones Biomédicas en 1.986; el Premio Bristol-Myers, en 1.989, por sus logros en las investigaciones sobre neurociencia, y que compartió con Julius Axelrod y Arvid Carlsson; el Premio Goodman and Gilman en Receptores Farmacológicos en 1.992, el Premio Lieber de 1.996 por los notables éxitos conseguidos en sus investigaciones sobre la esquizofrenia, y el Premio Charles A. Dana por sus trabajos pioneros en Ciencias de la Salud, premio que compartió con su colega Eric Kandel.

En el año 2.000 compartió el Premio Nobel de Medicina y Fisiología con el farmacólogo sueco Arvid Carlsson y el estadounidense Eric Richard Kandel, por sus descubrimientos sobre la transmisión de señales entre las células del sistema nervioso.

Estos tres científicos han seguido una línea de trabajo consecutiva, ya que después del descubrimiento de la dopamina y de sus funciones por parte de Carlsson, Greengard esclareció cómo la dopamina y otros neurotransmisores ejercían su acción en el sistema nervioso, y posteriormente Kandel relacionó esos procesos con el aprendizaje y la memoria. Los tres científicos han dado un gran paso adelante en el estudio sobre el funcionamiento de la actividad cerebral y en el tratamiento actual de la enfermedad de Parkinson, la esquizofrenia, la depresión, la enfermedad de Alzheimer y de otras enfermedades neurológicas.

Greengard ha realizado numerosos estudios sobre la función y la distribución cerebral de los receptores dopaminérgicos (es decir, aquellos a los que se une el neurotransmisor dopamina sintetizado por las neuronas de la sustancia nigra del cerebro); de hecho, él fue quien identificó por primera vez el receptor de la dopamina y demostró que los fármacos usados contra la esquizofrenia actúan bloqueando los efectos inducidos por este receptor en la neurona de destino.

Greengard ha demostrado que en muchas de las sinapsis químicas que ocurren en el cerebro, los neurotransmisores actúan modificando la estructura química de proteínas que son sus receptores y que permiten, en última instancia, que las neuronas cumplan sus funciones. La modificación de esas proteínas es resultado de una fosforilación (es decir, de la adición de grupos de fosfatos) o de una desfosforilación (cuando se eliminan), y ello causa un cambio conformacional que afecta a la función de dicha proteína. Este mecanismo descubierto por Greengard permite confeccionar modelos moleculares para entender mejor el funcionamiento de la sinapsis, y permite comprender mejor los métodos de actuación de varios medicamentos que afectan a la fosforilación de las proteínas en las células nerviosas.

Paul Greengard
Paul Greengard

• Bibliografía:

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